地球の中心を目指す本物の旅で出会うかもしれない生き物たち。

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Ricky Joseph

ジュール・ヴェルヌの小説『地球の中心への旅』には、地下深くの洞窟に住む先史時代の生物の群れが描かれている。 また、17世紀に科学者が初めてトログロバイト(洞窟に永住する生物)を発見したとき、当初は竜の子供だと思ったという。

しかし、ヴェルヌの作品から150年後、研究者たちは初めて地殻を掘り下げ、海底から5km以上下にあるマントルまで到達しようとするプロジェクトを開始した。もちろん、地球の中に住む怪物が現れる可能性は極めて低い。命を求めて降りた先には、何があるのだろう。

地球の中心への旅

地中の生き物を見つけるには、洞窟の奥深くへ行くのが一番です。 最初に見つかる可能性が高いのは、クモです。 メタ・メナルディ (洞窟の中では少なくとも30メートルまで生き、巣を作ってハエを捕まえますが、ほとんどは洞窟の壁にいるワラジムシやヤスデを捕らえます。 見上げると卵形の繭が見えます。天井から吊るされた涙の

メタ・メナルディ・クモは、地球の中心を目指す人が最初に出会う生き物の一つ。 (Magne Flåten / Wikimedia , CC BY-SA)

洞窟のクモは非常に大きなものが多く、成長が遅く、寿命が長いため、頻繁でない食事から脂肪を蓄える必要がある。 メタは大きいが、2001年にラオスの洞窟にいたクモの一種を凌駕している。 ヘテロポダ・マキシマ は、足の長さが30cmもあり、直径では世界最大のクモである。

洞窟の中に住みながら外から食料を調達するトロロクセノスという動物もいます。 コウモリ偵察隊のように冬の間ずっと地下で過ごす種類もいますが、通常は数百メートル以上では冬眠しないようです。

レプトディルス・ホシェンワルティーイ Yerpo/Wikimedia, CC BY-SA

真っ暗闇の中で

洞窟の奥は真っ暗で、太陽の光が届かないため、食料となる植物もなく、草食動物もいません。 そのため、洞窟の中ではバクテリアや菌類が、死んだり流されたりした有機物を分解し、小さなダニや甲殻類、虫などが食べているのです。そのため、捕食者に食べられてしまうのです。

洞窟内は真っ暗なので、死骸を再利用するための主要なメカニズムとなっている。 地中が深くなればなるほど、利用できる食料資源が少なくなり、生き残れる種も少なくなる。 例外は、地上のエネルギー源から完全に独立しているバクテリアである。洞窟の壁から滴り落ちる鉱物を食べて成長する。

獲物や捕食者を見ることができないトログロバイトは、しばしば目がなく、高度に発達した触覚などの他の受容体に頼っている。 真っ暗闇になるとすぐに現れ始め、奥に行くほど適応していく。 特殊な洞窟虫は、例えば レプトディルス・ホシェンワルティイ また、レプトデュラスは幼虫から成虫まで直接成長するため、より省エネルギーであり、より遠い親戚は3つの幼虫段階を持つ。

メキシカンテトラは、地球の中心を目指す旅で出会うかもしれない色素欠乏症の魚。 Ltshears/Wikimedia

北米の洞窟では、メキシカンテトラ( アスティヤナックス・メキシカヌス またはブラインドケーブフィッシュ)、またはテキサスブラインドサンショウウオ( ユリイカ) アスティアナクスには目があるものとないものがあり、両者は交配することができる。これは、地下数百メートルでも種が変化し進化しうるという貴重な証拠となる。 ユリシーアはドラゴンに似たプロテウスと非常に似ているが、両種ははっきりとした関係にあるだけで、異なる動物がいかにして同様の特徴を並行して進化させられるかという良い例となる。

アスティアナックスとユリシアは圧力センサーで餌を感知し、プロテウスは両生類の中で最も敏感な嗅覚を持つ。 また、電界を使って獲物を探し、餌なしで10年間生き延びることができる。 16年後、プロテウスは幼体へと性成熟し、100年以上生きることができる。 深い洞窟内はエネルギーが少ないため、このようにまた、生殖に必要な資源が限られているため、産卵数は少ないが、卵の保護に多くの時間を費やす傾向がある。

Geophilus hadesi (Daniel Mietchan/Wikimedia, CC BY)

さらに深く

さらに深く、水深1,000mでも生命を発見することができます。 このレベルの生物の多くは、メジロやダニなどの小さな無脊椎動物です。 しかし、以下のような大型の生物も存在します。 はちきん クロアチアの水深1,100mで発見されたこの目のないムカデは、ギリシャ神話の冥界の神にちなんで名づけられた。

洞窟の中で発見された最も深い陸上動物は、翅も目もない昆虫である。 プルトムルス・オルトババレンシス は、世界で最も深い洞窟として知られるロシアのクルーベラ=ヴォロンヤで、深さ1,980mに生息していることが発見された。

プルトムルス・オルトバラガネンシスは地球上で最も深い陸生動物だが、地球の中心を目指す旅で出会う最後の生物ではないかもしれない。 (Enrique Baquero / Wikimedia , CC BY-SA)

洞窟の中には、近親交配によって他の生物と似たような遺伝子を持つ生物が多く、環境が少しでも変われば、遺伝子の異常や絶滅の危機に瀕することもある。

18~19世紀の航海士が未知の島々を探検したとき、数千年にわたる隔離の結果、進化した新種を発見することが多かった。 洞窟も同じで、新しい洞窟にはそれぞれ固有の種が生息し、極限環境における生命の生存について教えてくれる可能性がある。 暗闇にはまだまだ発見があるのである。

クリストファー・テレル・ニールド著

この記事はThe Conversationに掲載されたもので、ライセンスに基づいて再掲載されています。原文はこちらをご覧ください。

リッキー・ジョセフは知識の探求者です。彼は、私たちの周りの世界を理解することで、私たちは自分自身と社会全体をより良くすることができると固く信じています.そのため、彼は世界とその住民についてできる限り多くを学ぶことを人生の使命としています。ジョセフは、彼の知識をさらに深めるために、さまざまな分野で働いてきました。彼は教師であり、兵士であり、ビジネスマンでもありましたが、彼の真の情熱は研究にあります。彼は現在、大手製薬会社の研究者として働いており、長い間不治と考えられてきた病気の新しい治療法を見つけることに専念しています.勤勉さと努力により、リッキー・ジョセフは世界で最も優れた薬理学と医薬品化学の専門家の 1 人になりました。彼の名前は世界中の科学者に知られており、彼の研究は何百万もの人々の生活を改善し続けています。